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Ogni giorno milioni di bambini e bambine in tutto il mondo vanno a scuola a stomaco vuoto: la fame influisce sulla loro concentrazione e sulla capacità di apprendimento. Ci sono anche milioni di bambini, in particolare bambine, che semplicemente non vanno a scuola perché le loro famiglie hanno bisogno che aiutino nei campi o nelle faccende domestiche. Nei paesi colpiti da conflitti, i bambini hanno il doppio delle probabilità di abbandonare la scuola rispetto ai loro coetanei nei paesi stabili e 2,5 volte di più nel caso delle ragazze.

Il World Food Programme (WFP) vanta sei decenni di esperienza nel sostegno ad iniziative di alimentazione scolastica e a supporto della salute, collaborando con oltre 100 paesi per creare programmi nazionali sostenibili di alimentazione nelle scuole. L'obiettivo finale del WFP è incoraggiare e facilitare la titolarità del governo nazionale di questi programmi, una transizione che è già avvenuta in 48 paesi. Nel 2020, 15 milioni di studenti hanno ricevuto pasti e spuntini nutrienti dal WFP. Lavorando con i governi per sviluppare capacità, il WFP ha contribuito a rafforzare i programmi nazionali di alimentazione scolastica di 65 paesi, a beneficio di altri 39 milioni di bambini. Il WFP è anche un orgoglioso sostenitore della School Meals Coalition, che mira a migliorare o ripristinare programmi scolastici nazionali e sostenibili, affinché ogni bambino abbia l'opportunità di ricevere un pasto sano e nutriente a scuola entro il 2030.

Una salute e un'alimentazione migliori consentono ai bambini di apprendere e ottenere risultati migliori, ampliando le loro opportunità educative. L'alimentazione scolastica e i programmi sanitari danno potere alle ragazze e dissuadono i genitori dall'offrirle in sposa da bambine, che interrompe la loro istruzione e le espone al rischio di gravidanze precoci. I programmi di alimentazione scolastica sono un incentivo per le famiglie a iscrivere e mantenere i bambini a scuola. Con un pasto in meno da coprire nel budget domestico, aumentano i redditi delle famiglie e aiutano ad alleviare la povertà: il valore di un pasto scolastico è del 10% del reddito delle famiglie povere e vulnerabili, un risparmio significativo per le famiglie con più di un figlio.

A beneficio dei bambini e delle loro famiglie, l'alimentazione scolastica e una salute migliore aiutano a costruire il "capitale umano", cioè la somma della salute, delle capacità, delle conoscenze, dell'esperienza e delle abitudini di una popolazione.

Quando i programmi di alimentazione scolastica sono collegati alla produzione agricola locale di piccoli agricoltori, ne traggono vantaggio anche le economie locali. In determinati contesti, possono contribuire a creare fiducia nei sistemi educativi nazionali e promuovere l'inclusione sociale.

Attualmente 73 milioni di bambini che vivono in condizioni di estrema povertà in 60 paesi e necessitano di assistenza nutrizionale urgente. La nuova strategia di alimentazione scolastica del WFP, pubblicata a gennaio 2020, riafferma l'impegno dell'organizzazione a garantire che tutti i bambini delle scuole primarie abbiano accesso a pasti nutrienti a scuola. Il WFP collabora con i partner per garantire che i pasti siano accompagnati da un pacchetto più ampio di servizi sanitari e nutrizionali, come sverminazione, screening sanitari, vaccinazioni e WASH (formazione su acqua, igiene e servizi igienico-sanitari).

Il WFP collabora con i governi per adattare le proprie risposte. In contesti di emergenza in cui i paesi non hanno la capacità di soddisfare i bisogni nutrizionali ed educativi di tutti i bambini vulnerabili, il WFP amplia la sua copertura e le sue operazioni; in contesti più stabili, il WFP aiuta a rafforzare i sistemi e fornisce assistenza tecnica, migliorando la portata e la qualità dei programmi nazionali e supportando i governi nell'innovazione e nella sperimentazione di nuovi approcci.